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La Fed debe seguir aumentando las tasas de interés hasta que la inflación sea igual o inferior al 2%

by Espejo Diario
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Opinión por: Peter Morici

En estos días, un economista no puede cruzar la calle sin que le pregunten si se avecina una recesión. La respuesta depende de cuánta inflación estemos dispuestos a tolerar.

En ese frente, la Reserva Federal ha estado recibiendo buenas noticias últimamente.

El informe del índice de precios al consumidor de diciembre indicó que la inflación general y la subyacente (los precios sin incluir los sectores de alimentos y energía) se están moderando y la economía continúa agregando empleos.

Desafortunadamente, la inflación se propaga a través de la economía de manera desigual. Centrarse en el progreso y los retrocesos durante unos pocos meses puede ser engañoso y seducir a los banqueros centrales para que no juzguen bien.

En los primeros meses de 2021, los cheques de estímulo excesivamente generosos y el trabajo desde casa inspiraron un cambio en la demanda de los consumidores de servicios a bienes, y la escasez de chips y los atascos de transporte global impulsaron la inflación.

Para mayo de 2021, las expectativas de inflación de los hogares dentro de un año, según el seguimiento del Conference Board, la Reserva Federal de Nueva York y la Universidad de Michigan, promediaron alrededor del 5%. Y las líneas se cruzaron en el mercado laboral: la cantidad de ofertas de trabajo comenzó a superar la cantidad de estadounidenses que buscaban trabajo.

El presidente de la Reserva Federal, Jerome Powell, se perdió todo esto. La Fed se basó en las nociones de que el pleno empleo estaba muy lejos y que imprimir dinero tenía pocas consecuencias para la inflación. No abordó la inflación elevando las tasas de interés hasta marzo de 2022.

Los macroeconomistas están enamorados de la idea de que observar los mercados financieros puede revelar los misterios del universo. Observan las diferencias entre las tasas de interés pagadas en los valores del Tesoro ordinarios y los bonos del Tesoro indexados a la inflación para obtener una solución de hacia dónde se dirige la inflación.

Hasta 2021, el diferencial de un año nunca superó el 2,7%, mientras que en 2022, la inflación resultó ser de alrededor del 8% y más cercana a lo que predijeron las encuestas de consumidores.

Habríamos estado mejor si el Sr. Powell y la secretaria del Tesoro, Janet Yellen, hubieran despedido a sus economistas, recibido una lista de los 25 bienes y servicios comprados con mayor frecuencia en Trader Joe’s, Lowe’s y Orbitz, y salido de compras todos los meses.

En el futuro, varios puntos de presión aún pueden resultar problemáticos.

Los precios de la gasolina han estado cayendo porque la administración Biden ha agotado la Reserva Estratégica de Petróleo. La demanda en China se ha visto deprimida por un repentino despertar de COVID-19, pero eso se revertirá. Y todavía tenemos que ver el impacto total de las sanciones occidentales sobre las exportaciones de petróleo rusas.

Tenemos buenas razones para creer que los precios actuales de la gasolina están artificialmente bajos.

La demanda de gas natural exportado en Europa crecerá y eso hará subir los costos de calefacción y electricidad en EE.UU.

No es probable que aumenten las exportaciones de cereales de Ucrania, y el cambio climático está causando estragos en los agricultores de todo el mundo.

Los precios agrícolas de EE. UU. año tras año aumentaron un 23 % en noviembre (datos más recientes), y eso se filtrará en los precios de los comestibles a medida que avancemos hasta 2023.

El mercado laboral sigue ajustado. Los trabajadores desechados por gigantes tecnológicos como Meta y Twitter están encontrando rápidamente nuevos puestos en otras partes del sector tecnológico y en las industrias de finanzas, atención médica y venta minorista.

Las ofertas de trabajo superan a las personas que buscan trabajo en aproximadamente un 70%. Las pequeñas empresas continúan contratando y el mercado laboral está lejos de alcanzar el equilibrio. Los salarios están aumentando alrededor de un 6 % anual, mientras que el crecimiento de la productividad probablemente se mantendrá fijo en alrededor del 1 %. Eso es inconsistente con una inflación del 2%.

El cambio a la energía verde hará subir el costo de la electricidad y los automóviles. La red está terriblemente sobrecargada y las empresas de servicios públicos carecen de buenas alternativas al gas natural cuando el clima frío frena los molinos de viento y las tormentas amortiguan la generación solar.

De 2013 a 2021, el costo de los paquetes de baterías de iones de litio se redujo en aproximadamente un 80 %, pero ahora esa tendencia se está revirtiendo. Las mejoras de ingeniería son cada vez más difíciles de lograr y abundan los suministros de materiales ajustados.

Los fabricantes de automóviles planean presentar una gran cantidad de nuevos vehículos eléctricos en los próximos meses, pero serán costosos. La escasez de chips continuará y los precios de los automóviles caerán solo en la medida en que la economía se desacelere y la gente no pueda permitirse comprar.

Los alquileres de los nuevos apartamentos están cayendo porque la formación de nuevos hogares ha disminuido. Eso ejercerá una presión a la baja sobre el componente de vivienda del IPC a finales de este año, especialmente porque afecta el alquiler imputado en las viviendas ocupadas por sus propietarios. Los alquileres, sin embargo, aumentarán a medida que la economía se fortalezca en 2024 y más jóvenes establezcan residencias.

En sus cavilaciones más recientes, Powell ha tratado de convencer a los mercados financieros de que no ha terminado de luchar contra la inflación, y no están escuchando muy bien.

Haría bien en mantener su palabra, seguir elevando las tasas de interés, aunque sea de manera más gradual, y luego mantenerlas elevadas hasta que la inflación sea igual o inferior al 2% durante al menos seis meses.

Eso nos daría una recesión. Pero los duros recuerdos de la década de 1970, cuando la Fed no mantuvo el rumbo, sugieren que un período de alto desempleo es un precio que debemos pagar por el gasto derrochador y la impresión de dinero.

• Peter Morici es economista y profesor de negocios emérito de la Universidad de Maryland, y columnista nacional.

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